科學人 發行日期:2011/01 刊號:107
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太空事業民營化

撰文∕傅利曼(David H. Freedman) 翻譯∕甘錫安

美國航太總署打算放棄載人太空飛行任務,反而使太空旅行成為家常便飯?

重點提要
■太空梭即將下台:NASA在2011年年中讓太空梭除役後,美國將無法再運送太空人或補給品上國際太空站。
■民間企業即將登場:歐巴馬執政團隊取消了準備取代太空梭的「星座計畫」,打算將載運太空人的任務交給民間企業。
■希望很大:理論上,政府為勇於冒險的企業提供初期支援,可以帶動太空旅行市場繁榮發展,競爭則可促使價格下降。
■風險也大:沒有人知道新創公司能否打造出安全、價格合宜又可靠的太空船。如果他們失敗,人類太空探索將倒退數十年。

兩年前,著名影集「星艦奇航」的已故演員「史考特」(本名杜漢,James Doohan)執行了最後一次任務:擔任太空探索科技公司(SpaceX)的代言人。這家民營公司於2002年成立,宗旨就是前往其他新創公司從未去過的地方:地球軌道。2008年8月,SpaceX將杜漢的骨灰放入準備進行第三次試飛任務的獵鷹1號,這具以液態氧和煤油為燃料的火箭將飛往地球軌道。但起飛約兩分鐘後,杜漢最後的旅程提前結束,火箭第一節在分離時撞毀了第二節。這是SpaceX第三次試飛,也是第三次失敗。

「你以為會有什麼好結果?」美國航太總署(NASA)資深工作人員、航太執行人員等都不覺得意外。他們一直認為要將酬載(尤其是人員)安全地送上距地球數百公里的太空,一定要有大批工程師、技術人員和管理人員,還必須有數十億美元經費和長達數十年的開發過程做後盾。太空畢竟是個嚴酷的地方,民間小公司或許能讓小太空船勉強飛升數十公里高,例如企業家工程師魯丹(Burt Rutan)就於2004年以此贏得X獎,但跟NASA多年來的太空梭和國際太空站等任務相比,只算是雕蟲小技。要進入地球軌道,100公里只能算是剛出門。到達地球軌道後,還必須加速到每秒7公里,才能讓酬載在300公里高的地方環繞地球。

那麼,2010年2月歐巴馬執政團隊宣佈,NASA應該實質放棄載人太空船任務並轉移給民間企業時,他們究竟在想什麼?NASA為了「星座計畫」已經投入90億美元,打算接替太空梭,建造運送太空人和補給品前往太空站、甚至月球的後繼載具,這些在新方案下將化為烏有。NASA反而還將提供種子基金給SpaceX等新創公司,並同意付費使用這些公司的火箭前往太空站。

許多人指責這項方案不僅太天真,而且十分莽撞。批評最力的是曾當過太空人的太空偶像阿姆斯壯,他一聽見民間企業即將接下NASA任務,就嗤之以鼻地說:「必須經過多年努力和大手筆投資,才能達到必要的安全性和可靠度。」阿姆斯壯等人堅持,將地球軌道運輸飛行交給民間企業,等於讓載人太空探索走回頭路。而且萬一民間企業出錯,甚至會發生災難(許多人相信一定會),整個載人太空事業可能因此長期、甚至永久停擺。NASA規模龐大的載人太空航行組織一旦瓦解,要重建所需的時間和金錢,恐怕不是一般人能接受的。儘管有這些考量,美國國會在2010年秋天仍然勉強同意了這項方案。

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