科學人 發行日期:2013/06 刊號:136
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【新興疾病】 貓殺了海豚?

撰文╱所羅門(Christopher Solomon) 翻譯╱林慧珍

 陸地動物的病原體正向海洋傳播,海洋生物受到了威脅!陸地上動物的寄生蟲,
居然橫掃太平洋裡的海生動物,造成牠們大量死亡!

重點提要
■人類、貓及其他陸地動物的病原體正入侵海洋並攻擊海洋哺乳類動物:陸地負鼠的寄生蟲造成加州海獺死亡、貓的一種寄生蟲也導致了海豚死亡。
■雖然相關數據仍然很新,這些「污染病原體」似乎正在增加。此外,鯊魚及海豹身上都出現了人類的抗藥性細菌,讓病菌發生突變並再次感染人類的機會增加,但人類可能沒有抵抗它們的能力。
■澈底淨化廢污水並擴大濕地,在陸地與海洋之間形成緩衝,能夠減輕污染病原體的威脅。

偵探故事的開端,通常都是從一通電話鈴響開始。打電話來的是一名生物學家,他發現了一具屍體。幾天後他發現另一具屍體而再度來電。不久之後,電話接連打來,「最多的時候,一天可以接到四通。」米勒(Melissa A. Miller)回憶著,隨著屍體越堆越高,疑問也越來越多。

米勒是野生動物病理學家兼獸醫師,被發現的是加州海獺的屍體,這是一種已經瀕危的海獺亞種,目前在美國加州中部沿海數量剩下不到2800頭。在2004年4月的那場可怕事件中,總共有超過40頭生病或即將死亡的海獺被沖上海岸,如此短的時間內有這麼多海獺蒙難,令人吃驚。

米勒花了好幾天的時間解剖這些海獺,希望從屍體找出問題所在。她陷入了困境,許多海獺在死亡前都因癲癇發作而抖動,屍體解剖的結果顯示:牠們有大範圍的神經系統損傷,最後出現嚴重腦部發炎症狀。米勒與同事透過顯微鏡終於找到凶手,令人吃驚的是,竟然是負鼠幹的好事。

確切地說,罪魁禍首是神經肌囊蟲(Sarcocystis neurona),一種單細胞寄生蟲,與瘧原蟲是近親,主要的宿主是維吉尼亞負鼠。然而,神經肌囊蟲是陸地上動物的寄生蟲,而負鼠原產於阿帕拉契山區的偏遠地區,並非美國西部。這種寄生蟲怎麼能橫掃太平洋裡的海獺呢?

經過進一步抽絲剝繭的調查,離奇的故事終於水落石出。20世紀初,人們從美國東部向西遷移,負鼠也跟著來到聖荷西地區。這些侵入的動物在此繁衍生息,最後向北蔓延到加拿大的卑詩省。神經肌囊蟲的孢子囊是一種堅韌的生殖構造,能藏匿在受感染負鼠的糞便中。米勒和同事推測:某個發生於晚冬的暴雨把大量孢子囊沖向下游,進入加州莫洛海灣,它們被濾食性的刀蟶吃進體內,而後海獺又吃下了這些刀蟶。

儘管先前已經有犬瘟熱病毒從陸地蔓延到海洋,造成數千頭海豹死亡的事件,但這卻是史上第一起海洋哺乳類動物受到陸地寄生蟲侵犯,而大規模死亡的案例。

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