科學人 發行日期:2013/04 刊號:134
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斷尾海豚重生記

撰文/安西斯(Emily Anthes) 翻譯/林慧珍

一隻意外失去尾鰭的瓶鼻海豚,在新穎義肢的幫助下,游出了新希望。

重點提要
■一頭名為溫特的瓶鼻海豚因為誤觸捕蟹籠而失去尾鰭,只好像魚一樣左右搖擺身軀來游泳,造成脊椎側彎。
■兩位義肢矯具師決定幫溫特打造全新的尾鰭,這是過去從來沒有人過做的事。過程當中,他們發明了一種新的凝膠。
■現在,溫特的人工尾鰭幫助她伸直脊椎,而「海豚凝膠」緩衝墊也能用在人類身上。

2005年12月,瓶鼻海豚溫特(Winter)只有幾個月大,她與母親一起在美國弗羅里達州中部大西洋沿岸的蚊子潟湖(Mosquito Lagoon)中游泳,卻不知怎地,被捕蟹籠纏住了。一名眼尖的漁民發現掙扎中的她,並向野生動物救援隊呼救,志工們將這頭海豚輕輕放在擔架上,搬離水中,載送到弗羅里達州的清水海洋水族館。

抵達水族館時,她已精疲力竭、全身脫水且有多處割傷,狀況很糟。她幾乎不能游泳,訓練員必須站在水中陪她,把嬌小的身軀固定在水中,沒有人知道她能否撐過當天晚上。但她活了下來,不但熬過了第一晚,也熬過了第二天。

救援小組用奶瓶餵她,24小時不分晝夜照顧,終於讓她逐漸恢復健康。溫特開始穩定下來,但其他的問題出現了。捕蟹籠上的一根繩索緊緊勒住她的尾鰭,切斷了血管,造成尾鰭組織壞死:皮膚開始脫落,尾鰭也開始腐爛。有一天,溫特的照護員在水池底發現了溫特的兩截脊椎骨,溫特越來越強壯,但她的尾鰭顯然已經一去不回。

新世代動物義肢

不過溫特對此一無所知,她很幸運,因為她出生在21世紀,對身體有殘缺的動物來說,能得到的協助再齊備不過,從碳纖維複合材料,到靈活、可變形的塑膠,我們能幫會飛、會走或游泳的患者設計各種義肢,義肢矯具師已成功為老鷹製作出新的人工鷹喙、為海龜製作人工外殼,以及為袋鼠設計人工腳。

如果說在動物身上裝置感測器和標記,有助於人們擬定保育策略,拯救整個物種,那麼人造尾巴及腳爪等,則代表另一種保育物種的方式:它是一種為不幸的動物提供支持的方法。並非每一種動物都適合裝設義肢(事實上,義肢矯具師面臨的挑戰之一是必須確定,對於那些與人類看起來相當不同的動物來說,最好的義肢是什麼),不過只要我們弄清楚之後,這些量身訂製、個別設計的裝置,能讓我們在緊要關頭助這些動物一臂之力。

清水海洋水族館位於弗羅里達州墨西哥灣海域的一座島上,從大廳拾階而上,有個開放的露台,中間是一座大水池,兩頭海豚在池中嬉戲。要找到溫特相當容易,因為她缺少完整的長尾鰭,只有個微微捲曲的殘肢,像個逗號,掛在她身上。

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