科學人 發行日期:2013/04 刊號:134
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身披羽毛的霸王龍祖先──華麗羽王龍

撰文/徐星

暴龍家族中的明星成員──霸王龍,體表究竟長得什麼樣子?從中國遼寧出土、身上帶有羽毛的帝龍和羽王龍,或許可以一窺端倪。


重點提要
■我們熟知的暴龍家族,是體型巨大、孔武有力的一群恐龍,其中以生長在白堊紀晚期的霸王龍最為人所知。
■大量出土的暴龍化石,已讓我們了解牠們的體型骨架,但對於外表卻一無所知。
■近年來在中國遼寧出土了兩種更原始的暴龍──帝龍和羽王龍,身上都長了羽毛。據此可以推測,霸王龍可能也是毛茸茸的!

說到霸王龍(Tyrannosaurus rex),幾乎沒有人不知道,包括那些對恐龍不感興趣的人。

霸王龍是暴龍家族中最著名的成員,有關牠的任何資訊都會引發恐龍迷的關注。霸王龍最喜歡的食物是什麼?霸王龍奔跑速度有多快?霸王龍的咬合力道有多強?科學家透過研究數千萬年前形成的化石,正逐步為我們復原出活生生的霸王龍。然而,面對這樣一個著名物種,我們卻無法回答這樣一個問題:牠的外表到底是什麼樣子?

近年來,中國遼寧西部以及附近地區,發現了大量帶羽毛的恐龍化石,這些化石告訴我們,許多恐龍體披羽毛,但也有化石顯示,一些恐龍體覆鱗片。那麼,霸王龍是像其他爬行動物一樣體覆鱗片?還是像鳥兒一樣體披羽毛?1998年,我們在遼寧找到了和這個問題相關的化石。

1998夏天,我與同事來到遼寧北票市一個叫四合屯的小村子,進行化石發掘工作,期間住在一個蔡姓農民家裡。某一天晚上,有位當地農民來到我們住處,寒暄幾句後,給我們看了一件產自附近的化石。標本非常破碎,令我們失望,不過,在標本保存的下頜和尾椎部位附近,有絲狀的原始羽毛,讓我們感到非常興奮,這意味著,我們可能發現了一種新的有羽毛恐龍。

2000年,我應邀赴美國弗羅里達州參加一場鳥類起源研究的國際學術研討會。在會議上,我介紹了這件新的帶羽毛恐龍化石,指出標本上保存的原始羽毛像現代羽毛一樣,是分叉的。與會者興奮不已,問我新標本屬於哪類恐龍。非常遺憾的是,我當時無法給出確切的答案,主要原因在於化石非常破碎,缺失了很多資訊。

穿著羽絨衣的帝龍

三年以後,我找到了答案。

遼西的恐龍化石大多數產自大約1億2500萬年前形成的頁岩當中。從化石保存的角度,這樣的保存方式有利有弊:頁岩非常細膩,因此容易保存軟體組織;但頁岩也壓扁了恐龍化石,喪失了許多形態學資訊,導致我們很難確定這些化石所屬的類群。像著名的尾羽龍和原始祖鳥,最初發現時並沒有被歸入竊蛋龍類,原因之一就是化石的近二維保存狀態。

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