科學人 發行日期:2013/03 刊號:133
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公眾科學 振翅高飛

撰文/羅斯納(Hillary Rosner) 翻譯/王心瑩

鳥類學界尋求業餘鳥類觀察者的協助,不但產生了源源不絕的資料,也改寫科學研究的規則。


重點提要
■自動感測網絡可以偵測我們環境的大部份狀況,但即使身處數位時代,蒐集到的一些資料還是需要由熟悉該領域的人來仔細分析,以解決研究規模的問題。
■有個新興的領域稱為「公眾科學」,意思是民眾參與科學研究,並整理業餘人士的觀察結果,通常可以透過消費型高科技裝置和機器來參與。
■eBird以美國康乃爾鳥類學實驗室為基地,並與奧杜邦協會合作,可說是公眾科學最成熟的例子。eBird與一些同類型計畫,已在天文學、電腦科學、公共衛生等領域產出學術等級的成果,同時讓身懷絕技的業餘人士有更多機會貢獻所長。

在凱靈(Steve Kelling)的辦公室玻璃帷幕外,有一片佔地將近一平方公里的森林,一夜之間,50種遷移性鳥類飛抵此地,包括歌綠鵑、玫胸白翅斑雀和雪松連雀。在這5月初的下午時分,牠們的鳴叫聲響徹森林,形成超大型的鳥類混聲合唱。凱靈或其他在美國紐約州綺色佳「康乃爾鳥類學實驗室」的人,怎還能夠專心工作,實在引人好奇。

事實上,窗外的景象就是他們的工作。凱靈在他的筆記型電腦上秀出一張美國動畫地圖,黑色背景襯著白色線條。地圖下方有個橫座標,顯示一整年的時間推移。一開始沒有任何變化,突然在4月左右,一團橘色從南加州冒出來,像野火燎原一般朝北邊和東邊擴散,直到整個美國西部的1/3都著了火,閃爍著不同明暗程度的橘色和白色亮光。接著火勢倒退,色彩由北一路往南逐漸消失,到了11月左右,整張地圖復歸黑暗。我們剛剛目睹的是黃腹比藍雀一整年的遷移情形。

如今有300多種鳥類有了遷移地圖,這是由eBird所蒐集的資料而產生。eBird是一項歷時10年的公眾科學研究計畫,凱靈在康乃爾鳥類學實驗室主管資訊科學,也負責管理這個計畫。最近一個月約有1萬1000名鳥類觀察者把目擊記錄上傳到eBird資料庫,數量超過300萬筆,至今已累積了高達1億1000多萬筆記錄;總共約有九萬人曾經參與,記錄數量也以每年增加40%的速度持續成長。

鳥友向來以熱切的奉獻精神著稱,習慣一絲不苟地記錄觀察結果。不久之前,這些記錄只見隨意偶然的分享,大多與科學家的研究工作不相干。這種情形開始改變了,凱靈和他的同事便是「公眾科學」這個新興領域的開創者。科技(包括無線上網、智慧型手機和處理能力)已經澈底改變科學界處理素人資料的方式,讓那些堅守崗位的業餘人士樂於參與真正的科學研究。

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